Olea oleaster, l’olive sauvage, a été considérée par divers botanistes comme une espèce valide et une sous-espèce de l’olivier cultivé, Olea europea, qui est un arbre d’origines multiples qui a été domestiqué, il apparaît maintenant, à divers endroits au cours de la quatrième et troisième millénaire BCE, dans des sélections tirées de différentes populations locales. L’olivier sauvage (kotinos du grec ancien), que les anciens Grecs distinguent de l’olivier cultivé (grec ancien ἐλάα), a servi à façonner la couronne d’olivier décernée aux vainqueurs des anciens Jeux olympiques. L’ancien et sacré arbre sauvage d’Olimpia se tenait près du temple de Zeus, patron des jeux.

Aujourd’hui, en raison de l’hybridation naturelle et de la domestication très ancienne et de la culture extensive de l’olive dans tout le bassin méditerranéen, les formes sauvages  d’olivier, appelées «oleasters», constituent un ensemble de populations pouvant aller de formes sauvages à L’olive sauvage. L’olive sauvage est un arbre de la brousse maquis, elle-même en partie le résultat de la longue présence de l’humanité.

On croit que l’arbre sclérophylle tolérant à la sécheresse est originaire du bassin de la Méditerranée orientale. Il fournit encore le porte-à-faux résistant aux maladies et aux maladies sur lequel les variétés d’olives cultivées sont greffées.

Mythe et légende grecques

Les Grecs littéraires ont rappelé que le héros de la culture Aristaeus, auteur des arts de l’apiculture, de la fabrication du fromage et d’autres innovations du passé le plus lointain, était celui qui «a d’abord pressé le fruit de l’olive sauvage huileuse».

Dans le livre V d’Odyssée, lorsque le naufrage d’Odysseus a été jeté à terre, il trouve une olive sauvage qui a grandi avec un roulement -inoculé, disait un arboriste- sur la rive Scherian, où il a rampé

Sous deux olives mûres jaillissent de la même racine

un olive sauvage, l’autre stock bien élevé

Aucun vent rafale détrempé ne pourrait jamais les percer …

Si denses, ils ont grandi ensemble, enchevêtrés côte à côte. Au IVe siècle avant notre ère, Théophraste, l’élève le plus proéminent d’Aristote, a écrit une enquête sur les plantes qui se situe à la tête de la tradition littéraire de la botanique. Les botanistes modernes ont souvent du mal à identifier les plantes nommées et décrites par Théophraste, et les conventions de nommage modernes font souvent des liens parasites. Un exemple est le genre moderne Cotinus, qui, bien que nommé kotinos d’après les grec ancien, n’est pas lié à l’olive sauvage.

Théophraste a noté la parenté de l’olive sauvage avec l’olive cultivée, mais ses correspondants l’ont informé qu’aucune quantité d’élagage et de transplantation ne pouvait transformer les kotinos en oléa. Par manque de culture, il savait que certaines formes cultivées d’olives, de poires ou de figues pouvaient être sauvages, mais dans le cas «rare» où l’olive sauvage était spontanément transformée en fruit, elle devait être classée parmi les signes. Il a noté que les espèces sauvages, telles que les poires sauvages et les olives sauvages, tendent à porter plus de fruits que les arbres cultivés, quoique de qualité inférieure, mais que si une olive sauvage était surmontée, elle pourrait supporter une plus grande quantité de fruits non comestibles. Il a noté que les bourgeons étaient opposés.

Le bois de l’olive sauvage a été évalué: c’était une preuve de la désintégration et n’était pas affecté par le ver de fer, ce qui était une caractéristique précieuse de la construction navale. Il a également fourni des poignées robustes pour les outils de charpentiers.

L’olive ancienne sauvage d’Olimpia, à partir de laquelle les couronnes des vainqueurs ont été crées, a eu un mythe d’origine, qui a été conservé dans la tradition locale, bien que le témoignage qui a survécu dans un fragment soit tardif, de Le poète Phlegon de Tralles, qui a écrit au deuxième siècle de l’EC. Il semble que dans les cinq premières Olympiades, aucun vainqueur n’a reçu une couronne, mais avant la sixième réunion pour les jeux, les Eleans, qui étaient des hôtes à cette époque, ont envoyé leur roi Iphitos à Delphes pour demander à Apollo si les couronnes pourraient être attribuées. La réponse est revenue:

Iphitos, ne rend pas le fruit d’une pomme le prix de le concours;

mais sur la tête du vainqueur, une couronne fructueuse d’olive sauvage,

Même l’arbre maintenant avec les bandes finement filées d’une araignée. À son retour à Olympie, Iphitos a constaté que l’un des bosquets d’olives sauvages dans l’enceinte sacrée était enveloppé dans des toiles d’araignées. “Il l’a foré autour”, comme A.B. Cook dit, “et a enveloppé les vainqueurs de ses branches”.

Un ancien arbre sauvage a également acquis un caractère talisman à Megara, selon Théophraste, qui a noté comment le bois d’un arbre dégageait et enterrait dans son bois une pierre placée dans un trou fabriqué dans son coffre:

Cela s’est produit avec l’olive sauvage sur le marché de Megara; Il y avait un oracle qui, si cela était ouvert, la ville serait prise et pillée, ce qui arriva quand Demetrius l’emporta. Car quand cet arbre a été divisé, on a trouvé des cretons et certaines autres choses de la main-d’œuvre Attic pendues là-bas, le trou dans l’arbre ayant été fabriqué à l’endroit où les choses étaient originellement accrochées comme offrandes. De cet arbre, une petite partie existe encore.

Le club d’Heracles a été arraché à un olivier sauvage que la ville de Troezen a revendiqué, car à la fin du deuxième siècle, le voyageur Pausanias a visité Troezen et a enregistré une ancienne olive sauvage avec laquelle une légende locale était entrelacée

Ici, il y a aussi un Hermès appelé Polygius. Contre cette image, disent-ils, Heracles s’appuya sur son club. Maintenant, ce club, qui était d’olive sauvage, s’inspire de la terre (si quelqu’un se préoccupe de l’histoire), a grandi et est encore vivant; Heracles, disent-ils, découvre l’olive sauvage par la mer Saronique, coupe un club.

Théocritus fait connaître à Heracles son concours avec le lion de Nemean:

Je tenais d’une main mes fléchettes et le manteau de mes épaules, pliés; avec l’autre, j’ai balancé mon club chevronné à propos de mes oreilles et l’ai cassé sur sa tête, mais j’ai divisé l’olive sauvage, rugueuse comme elle l’était, sur le crâne manqué de la brute invincible.